Kazushi Sakuraba (Worstelen & MMA)Kazushi Sakuraba, geboren op 14 juli 1969 in Japan, is een Japanse mixed martial arts beoefenaar en een professionele worstelaar. Hij heeft meegedaan aan UWFI, UFC, Pride en K-1. Hij heeft het record van langste partij op zijn naam staan. In 2000 vocht hij 90 minuten lang met Royce Gracie alvorens te winnen. In Japan heeft hij de bijnaam “IQ Worstelaar” omdat hij zo goed kan beetpakken. Een andere bijnaam is de “Gracie Hunter” omdat hij wist te winnen van vele leden van deze bekende Brazialiaanse familie. Hij heeft onder meer gewonnen van Royce Gracie, Renzo Gracie, Ryan Gracie, Royler Gracie, Vitor Belfort, Quinton Jackson, Guy Mezger, Kevin Randleman en Ken Shamrock.

Geschiedenis
In zijn vroegere jaren worstelde Sakuraba voor de Chuo Universiteit waar hij in zijn eerste jaar kampioen werd. Na zijn opleiding besloot hij om professioneel worstelaar te worden. Hij besloot om te gaan worstelen bij de UWFi en ging in de leer bij Billy Robinson. Hier leerde hij de technieken die hem later in Pride zoveel succes brachten. Nadat de UWFi werd opgeheven, ging hij worstelen bij Kingdom Pro Wrestling. Deze competitie stond echter in de schaduw van het mixed martial arts dat destijds sterk in opkomst was. De dominantie van de Gracie familie trok veel vechters naar het Ultimate Fighting Championship Japan waar tevens veel geld kon worden verdiend.

Hiromitsu Kanehara, ook een worstelaar, had zich ingeschreven voor de UFC maar raakte op het laatste moment geblesseerd. Sakuraba wilde hem wel vervangen en loog vervolgens over zijn gewicht. Hij moest de ring in tegen de veel zwaardere extreme fighting kampioen Marcus Silveira. Na een flink aantal stoten geïncasseerd te hebben, besloot hij om het been van Silveira te grijpen. De scheidsrechter dacht echter dat Sakuraba KO ging en staakte het gevecht. Later werd de beslissing terug gedraaid en werd het een “no-contest”. Omdat Tank Abbott opgaf, moesten de twee kemphanen wederom tegen elkaar vechten, ditmaal voor de titel. Met een schitterende armklem wist Sakuraba Silveira te verslaan.

Pride
Sakuraba heeft veel gevochten in PRIDE wedstrijden. Hier heeft hij zijn bijnaam “the Gracie Hunter” gekregen. Nadat hij Anthony Macias had verslagen , moest hij de ring in tegen Royler Gracie. Na een heftige partij, wist Sakuraba de wedstrijd te winnen met een TKO. Dit was het eerste verlies van een Gracie sinds vele jaren. Door deze overwinning kreeg Sakuraba de heldenstatus in Japan. De Gracie familie wilde echter wraak en Royce Gracie besloot om tegen hem in de ring te stappen. Hij wilde wel speciale regels waarbij de partij alleen zou eindigen bij opgave of een KO. In de kwartfinale van het 2000 PRIDE tournooi vochten de twee meer dan anderhalf uur. De twee vochten als leeuwen maar na anderhalf uur was Royce compleet gesloopt door Sakuraba. Hij wilde echter niet opgeven. Die beslissing nam zijn broer Rorion door de handdoek in de ring te gooien.

In de volgende ronde moest hij knokken tegen Igor Vovchanchyn. Uitgeput van de lange partij wist hij toch bijna van Igor te winnen met een armklem. Uiteindelijk kon Sakuraba niet verder en besloot zijn hoek om de handdoek in de ring te werpen. Na afloop van het toernooi werd hij door de Japanse media gekroond tot de Gracie Hunter.

In 2008 besloot Sakuraba om mee te doen met DREAM, een mixed martial arts toernooi. Op 29 april 2008 versloeg hij in de eerste ronde Andrews Nakahara. Hij werd echter verslagen door Melvin Manhoef in het hoofdgevecht van DREAM 4 dat plaatsvond op 15 juni 2008. In dit gevecht brak hij een bot in zijn linkerarm door een trap van Manhoef.