Jigoro_Kano_and_Kyuzo_Mifune640De vroege geschiedenis van judo is onlosmakelijk verbonden met die van de oprichter ervan, de japanner Jigoro Kano (1860-1938) Kano groeide op in een welgestelde Japanse familie. Zijn grootvader was een ondernemer, een sake brouwer uit de Shiga prefectuur in centraal Japan. Kano’s vader was echter niet de oudste zoon en erfde daarom niet de brouwerij. Hij werd een Shinto priester en ambtenaar en had zodoende genoeg invloed om zijn zoon op de Keizerlijke Universiteit van Tokyo te krijgen.

Kano was een fragiele, kleine man die zelfs toen hij rond de 20 jaar oud was, niet meer dan 45 kg woog. Op zijn 17de begon hij met het volgens van jiujutsu lessen. Dit was in eerste instantie geen succes want er waren maar weinig leraren die hem als leerling wilde hebben. Toen hij op zijn 18de naar de universiteit ging, kwam hij in contact met Fukuda Hachinosuke, een meester van de Tenjin Shin’yo-ryu en grootvader van Keiko Fukuda, de enige levende student van Kano, die tevens hoogst geplaatste vrouwelijke judoka ter wereld is. Ongeveer een jaar nadat Kano bij Fukuda was gekomen, werd deze ziek en stierf. Kano werd toen leerling in een andere Tenjin Shin’yo-ryu school, die van Iso Masatomo. Door een grote hoeveelheid discipline wist hij op zijn 21ste assistent leraar te worden. Hij had echter het gevoel dat hij nog veel moest leren en zodoende besloot hij leerling te worden van Iikubo Tsunetoshi .

Kano was ondertussen druk bezig om nieuwe technieken te ontwikkelen zoals de kata-guruma, het schouder-wiel, en de drijvende heupworp. Hij wilde echter meer en wilde het jiujutsu op vele vlakken veranderen, met technieken die gebaseerd waren op wetenschappelijke principes. Op zijn 22ste nam Kano 9 leerlingen onder zijn hoede en begon ze jiujutsu te leren in een tempel in Kamakura. Het duurde nog 2 jaar voordat de tempel bij de naam Kodokan werd genoemd en Kano was ook nog niet in het bezit van de “master” titel. Judo werd oorspronkelijk bekend onder de naam Kano Jiujitsu of Kano Jiu-Do, ook wel Judo genoemd.