Bep van Klaveren (Boksen)Lambertus (Bep) Steenhorst werd op 26 september 1907 geboren als zoon van de ongehuwde kasteleins dochter Maria Cornelia Steenhorst. Zijn moeder trouwde acht jaar later op 31 mei 1916 met Pieter van Klaveren. De jonge Bep Steenhorst nam de achternaam van zijn stiefvader aan: Van Klaveren. Van Klaveren groeide op in de Rotterdamse volkbuurt Crooswijk, waar hij al vroeg de boksschool van zijn oom Nol Steenhorst bezocht. Na de lagere school ging hij als slagersjongen werken, maar zijn vrije tijd bracht hij door in de boksschool van Piet Dijksman. Als zestienjarige bokste Van Klaveren zijn eerste partij als amateur.

Nadat Van Klaveren ter ore was gekomen dat vlees eten een slechte invloed kon hebben op zijn sportieve prestaties besloot hij vegetariër te worden. In 1926 behaalde Bep van Klaveren zijn eerste titel, Nederlands kampioen vlieggewicht. De opvolgende twee jaren was hij Nederlands kampioen vedergewicht bij de amateurs. Van Klaveren, een echte volksjongen, viel op door zijn inzet en winnersmentaliteit. In 1928 behaalde hij tijdens de Olympische Spelen in Amsterdam goud in het vedergewicht, na de winst op de Argentijn Victor Peralta.

Als een van de zeven Nederlandse winnaars van een gouden plak op die Spelen werd Van Klaveren voorgesteld aan koningin Wilhelmina en prins Hendrik. Bij terugkomst in Rotterdam werd hij feestelijk onthaald en rondgereden in een koets voortgetrokken door vier paarden. Een jaar later, in 1929 maakte hij met succes de overstap naar de professionele bokssport onder de hoede van de Rotterdamse bokstrainer en –manager Theo Huizenaar. Al in 1930 won Van Klaveren het Nederlands kampioenschap lichtgewicht. In 1931 wist hij ook het Europees kampioenstitel te behalen door in de ring van de Kralingse wielerbaan de Belg François Sybille knock-out te slaan. Deze titel wist Bep van Klaveren vier gevechten lang te behouden, totdat hij in juni 1932 werd verslagen door de Italiaan Anacleto Locatelli.

In 1932 vertrok Van Klaveren op uitnodiging van bokspromotor Lou Mayers naar Amerika. Zijn verblijf in de Verenigde Staten was echter van korte duur. Binnen enkele maanden besloot Van Klaveren, geplaagd door sterke heimwee, terug te keren naar Nederland. De grote stad New York met zijn hoogbouw en drukte waren niet aan Van Klaveren besteed. Eenmaal terug in Nederland besefte hij dat zijn toekomst toch in de Verenigde Staten lag, waarna Bep van Klaveren toch besloot nog een poging te wagen. Binnen korte tijd genoot Van Klaveren van het spannende leven in New York.

Hij had zijn draai gevonden, waarna hij als ‘The Dutch Windmill’ meedeed in de wereldtop. Hij bokste in volle zalen en ontving tienduizenden dollars aan gage. Veel geld verdienen met zijn boksen was een nieuwe ervaring voor hem. Tijdens zijn verblijf in de Verenigde Staten huwde hij met de bankiersdochter Marguerite Olivera. Het huwelijk liep al snel op de klippen, vanwege het feit dat zijn echtgenote al zijn geld er doorheen joeg. Ook zijn manager Patsy Zeuli wist hem financieel te raken door er met zijn gage vandoor te gaan. Tijdens een ruzie met zijn vrouw sloeg hij haar knock-out, met als gevolg dat hij in de gevangenis belandde wegens mishandeling.

Eind december 1936 keerde hij berooid terug naar Rotterdam. HIj had geen cent, maar uit sportief oogpunt was hij vele ervaringen rijker. Hij had immers tijdens zijn verblijf in de Verenigde Staten tegen grote boksers gestreden en stond in 1932 en 1933 tweede op de wereldranglijst. In 1937 ging Bep van Klaveren in een gevecht met de Duitser Gustav Eder in de Nenijtohal voor het eerst zelf knock-out. Een jaar later stond hij weer, geheel hersteld, in de ring. In het Feijenoord stadion, ten overstaan van twintigduizend toeschouwers, versloeg hij de fransman Edouard Tenet en behaalde de titel Europees kampioen middengewicht.

In hetzelfde jaar moest hij deze titel afstaan na een verloren wedstrijd tegen de Griek Anton Christoforides. In september 1939 vertrok Bep van Klaveren opnieuw naar de Verenigde Staten. Daar liet hij zich in 1942 inlijven bij het Nederlandse leger. Hij ging aan de slag als sportinstructeur bij de luchtmacht. Hij werkte vervolgens ook op Nieuw-Guinea, Aruba en Suriname. In 1944 werd Van Klaveren overgeplaatst naar Australië. Hier ontmoette hij zijn tweede echtgenote Joan Hogan. In 1947, enkele maanden na zijn terugkomst uit Australië, werd Van Klaveren wederom kampioen in het middengewicht door een overwinning op Luc van Dam, die hij slechts een maand wist te behouden door een nederlaag op dezelfde Luc van Dam.

In december 1948 besloot het echtpaar Van Klaveren koers te zetten richting Australië. Van Klaveren ging aan het werk als onder meer sportleraar, bootwerker en uitsmijter. Tijdens dit vijfjarig verblijf verscheen Bep van Klaveren niet in de ring. Eind 1953 zette van Klaveren weer voet op Nederlandse bodem, om er voorgoed te blijven. Zijn Australische echtgenote kon niet aarden in Nederland, wat leidde tot een echtscheiding in 1959. Zij liet Bep van Klaveren achter in Nederland met de zorg voor twee kinderen, zoon Roddy en dochter Becky. Direct na zijn terugkeer nam Van Klaveren, inmiddels 48 jaar oud, weer de bokshandschoen op.

Ondanks zijn leeftijd wist hij in 1955 de finale te bereiken van het Europees kampioenschap in het weltergewicht. Hij verloor die wedstrijd op punten. Op 19 maart 1956 bokste hij zijn laatste wedstrijd, die hij door een blessure moest opgeven. Hij bleef echter wel tot op hoge leeftijd fanatiek trainen. In 1967 hertrouwde Bep van Klaveren met een Rotterdamse Anna Maria Arnst, met wie hij nog op 57-jarige leeftijd een zoon kreeg: Bep jr. Samen met zijn vrouw runde hij enkele jaren een sigarenwinkel, zonder succes.

Bep van Klaveren was tot op hoge leeftijd zeer populair. Als profbokser behoorde Van Klaveren lang tot de besten van Europa. Hij bokste 102 wedstrijden, waarvan hij er 77 won en 18 verloor. Zeven partijen bleven onbeslist. Op 12 februari 1992 overleed Bep van Klaveren op 84-jarige leeftijd. Op de Boezemsingel in Rotterdam werd een half jaar later een standbeeld van de bekende bokser onthuld. Jaarlijks wordt er bovendien in Rotterdam de Bep van Klaveren Memorial gehouden, waarbij de bokslegende een avond lang met een combinatie van topsport en entertainment geëerd wordt.

Bron:
Gemeentearchief.Rotterdam.nl